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如果北港人欠你钱,3月去讨一定有——全台妈祖进香中心在北港

说到北港,在台湾这块土地上生长的人,大概都能联想到妈祖庙──朝天宫。「北港」与「进香」,在百年来的集体记忆中,俨然成为一个不可分割的同义词。这四个字在历史的脉络之下,约定俗成为专有名词。部分庙宇的执事牌上,也镌刻着「北港进香」四个大字,简要述说了往北港朝天宫进香的故事。

从正月初一新正开始,进香团纷纷从台湾各地涌进北港这个百年港镇,热潮约要到农曆3月过后才减缓。闽南的泉州人、漳州人,以及来自北部桃竹苗与南部六堆的客家人,跨越了族群与地域的藩篱,不分彼此在北港宫口街齐聚一堂,交织出灿烂而美丽的进香文化。

清朝就开始的笨港进香

北港进香的历史或许可以从彰化南瑶宫的笨港进香开始说起。清嘉庆19年(1814年)「老大妈会」成立,即是以进香为目的所组成的轿班会,可以视为北港进香的滥觞。清道光、咸丰年间,北港进香风潮兴起。虽在甲午战争台湾割让日本后,由于时局不安定而短暂歇止,但此后日治时期纵贯铁路的开通,大幅缩短了往北港进香的时间与距离,再加上当时庙方採用灵活的寺庙经营手法,使得北港妈祖除了供四处信徒迎请之外,更透过日日新报等报纸的报导,曝光度大增,使得日治时期的进香热潮攀上高峰,进香旅行成为当时善男信女普遍的出游首选。

台湾的文人很早就注意到了这样的景况,北港进香四字因此跃然于纸上。清末刘家谋的〈海音诗〉、彰化的陈肇兴、新竹的吴子光,日治时期的赖和、林痴仙等文人都有对北港进香境况的诗文描写。明治45年(1912年)台中栎社创立十周年,举办联吟大会,更以「笨港进香词」为题留下了143首诗篇,内容多以北港进香或是南瑶宫南下进香为题材,除了在台湾文学史留下了精彩的篇章,也留下了北港进香的史料文献,让后人得以窥探当时的进香景况。

来自各地的进香文化

进香团来自台湾各地,也将自己家乡的文化带入北港,使得进香期间的朝天宫庙埕,俨然成为各地宗教文化的竞演的华丽舞台。大台北地区的进香团大多形式简便,通常纯粹以信徒组成,除了在地的驾前轩社之外,大多不会另外聘请阵头。随着进香团南下的北管轩社大多会在朝天宫排场扮仙演奏,甚至是不同派系的轩社同场较劲,进香期间在朝天宫庙口守候,几可听遍全台各大轩社,可谓是爱好北管者的音乐飨宴

新竹苗栗的北部客家庄,对于北港妈祖的信仰最是虔诚。目前朝天宫所收藏年代最为久远之进香旗为道光26年(1846年)苗栗信众后代的捐赠,足见清中叶北部客家人即有往北港进香的习俗出现。他们位处于交通不便的北部丘陵地带,且无铁路等现代化交通工具,只能以步行方式往来北港,一趟进香往往花上十数天,足以窥见客家人信仰的虔诚。

此地区进香往往伴随迎请北港妈祖的神尊返回演妈祖戏酬神,祭典结束之后再另行择日送返。通霄苑裡地区则多是以庄头为单位的进香团,以炉主轮值奉祀妈祖的型态为主。虽然庄头妈祖没有建庙奉祀,且位于山间散村,但跟随于妈祖轿后的随香信众数量不少,也多有庄民自组的阵头参与,其信仰的虔诚与强大的凝聚力往往让在场观众深感佩服。

台中海线大甲梧栖一带则是以整齐划一的队伍、技艺精湛的阵头表演,以及庞大的进香人潮受人瞩目。例如大甲日南慈德宫、清水寿天宫等庙宇,其中的翘楚则为两年进香一次的梧栖大庄浩天宫,率领来自龙井、沙鹿、梧栖等地的部分庙宇一同前往北港进香,为北港单一进香团参与宫庙数量最多者。特别一提的是,大庄浩天宫的庄仪团銮驾排班,曾经获选为「全省特优民俗技艺队」,其抬轿与参神的仪礼优雅,独树一格。而「大庄浩天宫北港进香回銮遶境」也已获登录为台中市定无形文化资产。

来自台南、高屏地区的进香团表现形式则如同南部的阳光般热情狂野,此区域的北港妈祖信仰多集中于山区,甚至与平埔族有相互影响的现象。此区的进香团多有乩童或是四辇轿等表现神意的媒介。四辇轿横冲直撞的激烈灵动,乩童手持五宝砍噼身体,随行法师调请五营兵马,展现出南部信仰文化的神祕特质。

信仰、商机、来自妈祖的庇佑

进香团来到北港,为北港人带来莫大的商机,使得金香蠋、饼舖、屠宰业、青果业等产业蓬勃发展,因而衍生了一句口传笑话:「如果北港人欠你钱,3月去讨一定有!」具体的点出北港因为朝天宫而带来的经济效益。若思索历史的发展脉络,北港妈祖的信仰因为港口的商业发展与移民迁徙兴起,现在则是因为妈祖信仰的兴盛,延续了北港的商机。无怪乎大部分北港人特别敬爱妈祖,视为生命中各个关卡的一盏明灯,也是养育众人的慈母。

时序已经迈入农曆3月中旬,本週4月23日与24日是妈祖诞辰前的最后一个週末,而25日与26日,更是北港一年一度的迎妈祖盛事,是北港人报答妈祖,人神同欢的小过年。欢迎台湾各地对民间信仰有兴趣的朋友们,来到北港体验进香与迎妈祖的文化魅力。


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